L'Incroyable histoire du facteur Cheval, l'artiste incompris devenu grand

Posté par Rosario Ligammari le 1 Octobre 2019
Ferdinand Cheval a été ce facteur discret qui a construit deux œuvres négligées à son époque puis considérées plus tard comme majeures. En tant que personnage secret ainsi qu'en tant qu'artiste reconnu à titre posthume, il pouvait être difficile d'en tirer un film biographique. L'Incroyable histoire du facteur Cheval y parvient tout en finesse.
Un facteur artiste

L'Incroyable histoire du facteur Cheval pourrait se voir comme l'exact contraire d'un biopic si ledit Cheval (Jacques Gamblin dans le film) n'avait pas crée deux chefs-d'œuvres d'architecture naïve, tous deux aujourd'hui classés monuments historiques. Située dans la petite ville de Hauterives (la Drôme) où habitait le facteur, le premier est l'incroyable Palais Idéal construit sur trente-trois ans et dédié à sa fille Alice (Zébie Rixhon), le deuxième représente sa propre tombe, qu'il a mis huit ans à élaborer.

Mais pourquoi ce film serait-il l'exact contraire d'un biopic ? Simplement parce que Cheval est le genre d'être humain discret, solitaire, taiseux, y compris avec sa femme Philomène (interprétée par Laetitia Casta), un « anti-héros » mais un génie qui, sur son vélo, ne laisse place qu'à ses rêveries. Ce mystère difficile à percer semble délicat à raconter par les moyens du cinéma (à moins d'employer des procédés comme la voix off pour favoriser l'introspection).

Non reconnu de son vivant puis adulé

Il y a surtout un point qui place le film aux antipodes du biopic classique : de son vivant, Ferdinand Cheval n'a jamais obtenu de reconnaissance officielle, ni même de véritable crédibilité artistique, même si des gens ont fini par admettre qu'il avait du talent. Perçu principalement comme un « pauvre fou qui remplit son jardin de pierres », notamment auprès du voisinage, on peut le voir à l’œuvre mais il n'y a pas de place pour l'ascension, le succès et toutes les étapes propres à la biographie traditionnelle d'un artiste puisque sa célébrité sera posthume.

Avec L'Incroyable histoire du facteur Cheval, Nils Tavernier signe le premier long-métrage de fiction sur cet homme au parcours hors norme, un type « ours » de prime abord, muni en réalité de beaucoup de patience et d'un grand cœur. Dans le milieu de l'Art en revanche, Cheval n'est depuis longtemps plus un talent caché mais un génie mis en lumière, aussi bien en peinture (Pablo Picasso, Max Ernst) en photographie (Denise Bellon) qu'en sculpture (Niki de Saint-Phalle).

Les artistes incompris au cinéma

Le cinéma permet de tourner la lumière sur les héros de l'ombre ; ici la figure de l'artiste incompris devenu grand aux yeux du monde une fois mort. Vincent Van Gogh en est bien sûr l'exemple-type. De son vivant, le peintre néerlandais n'attire pas l'attention ; ce n'est qu'à partir de 1930 (autrement dit quarante ans après sa disparition) qu'il suscite un intérêt croissant jusqu'à être considéré comme un artiste majeur. Considéré comme une « biographie romancée », le film de Maurice Pialat (Van Gogh 1991) raconte les soixante-sept derniers jours de sa vie, soit un homme en pleine forme artistique, amoureux, mais mentalement usé par l'alcool et la solitude.

Différent est le cas de Franz Kafka, dont le biopic est réalisé par Steven Soderbergh en 1992. Pour lui, le problème n'est pas d''être incompris ; il lui est juste inenvisageable d'être lu. Si l'auteur avait su qu'il aurait même droit à un film... Dans un autre registre, documentaire cette fois-ci, À la recherche de Vivian Maier (John Maloof et Charlie Siskel, 2013) retrace le parcours d'une photographe de rue amateur. Son histoire s'avère finalement proche du facteur Cheval : Vivian Maier était purement autodidacte (elle était nounou). Ses photographies – ignorées de son vivant – sont devenues célèbres et son talent est aujourd'hui reconnu.

Comme quoi il n'est jamais trop tard pour reconnaître le génie d'un incompris. Ni, tant qu'à faire, pour en tirer un film sur sa vie et son œuvre.

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